Toxicólogo

Descripción
Los toxicólogos estudian y analizan los efectos nocivos que algunas sustancias químicas tienen sobre los seres vivos y el medio ambiente. Prueban y desarrollan modos de evitar o reducir estos efectos. Por ejemplo, los toxicólogos ayudan a garantizar que los productos alimentarios y las bebidas estén libres de contaminantes, y de que los fármacos y los medicamentos sean lo más seguros posible. Protegen el medio ambiente, por ejemplo mediante el control de la contaminación del aire.
Actividades laborales
Investigación fundamental
En la investigación fundamental, los toxicólogos investigan cómo afectan los productos químicos, fármacos y otras sustancias a nuestros sistemas biológicos. Los toxicólogos pueden utilizar una gran variedad de tecnologías y procedimientos, incluidos los sistemas de cultivo de células, las técnicas microscópicas, los modelos matemáticos y el trabajo con los animales. Usan sus conclusiones para orientar a quienes, por ejemplo, intervienen en el desarrollo de fármacos o aditivos alimentarios.

Toxicólogo industrial
Los toxicólogos industriales desempeñan un papel muy importante en el desarrollo de productos seguros y eficaces, incluidos alimentos y bebidas, productos farmacéuticos, pesticidas, cosméticos y productos del hogar.

Prueban los productos durante su fabricación y después de ella, comprobando que pueden funcionar bien a niveles que no causen daño y que no hayan sido contaminados por materiales tóxicos. En la industria alimentaria, por ejemplo, los toxicólogos pueden probar un aditivo químico para asegurarse de que es seguro.

Los toxicólogos industriales también colaboran con las autoridades reguladoras para garantizar que los productos de su empresa cumplen con las normas de seguridad nacionales e internacionales.

Toxicólogo farmacéutico
Los toxicólogos farmacéuticos garantizan la seguridad de los fármacos y medicamentos. Demuestran la seguridad de un medicamento probando primero sus efectos sobre células en experimentos de laboratorio (prueba "in vitro") y luego en animales y voluntarios humanos ("in vivo"). Si el toxicólogo ya tiene conocimiento de la toxicidad de fármacos similares, eso puede reducir la cantidad de pruebas necesarias.

Toxicólogo clínico
Los toxicólogos clínicos tienen un profundo conocimiento de los efectos de los fármacos y otras sustancias químicas en los seres humanos, y de cómo tratar a quienes han sido envenenados por estas sustancias químicas.

Por lo general trabajan en hospitales, tratando a las personas que han resultado envenenadas por un fármaco (tanto accidental como intencionadamente). Establecen el tipo y cantidad del fármaco tomado, y asesoran al personal médico sobre la mejor manera de tratar al paciente.

Toxicólogo laboral
Los toxicólogos laborales garantizan las condiciones de seguridad para aquellos que producen o manipulan productos químicos a diario. Asesoran sobre el manejo, almacenamiento y eliminación de los productos químicos de forma segura.

Los toxicólogos laborales también aconsejan sobre cómo tratar a una persona que ha estado expuesta a una sustancia química a un nivel demasiado alto, y qué hacer si accidentalmente se ha liberado al medio ambiente un producto químico. Analizan los datos toxicológicos existentes para ayudar al gobierno a promulgar normativas para el uso de un nuevo producto químico.

Toxicólogo forense
Los toxicólogos forenses intervienen en causas judiciales, investigan y explican las circunstancias en las que hayan intervenido fármacos. Participan en gran variedad de casos, desde la conducción bajo los efectos del alcohol hasta accidentes mortales, suicidios e investigaciones de muertes que se sospecha que hayan sido por envenenamiento deliberado o accidental.

Comparecen ante los tribunales para identificar un fármaco, explicar qué cantidad se ha tomado, y opinar sobre si se trataba de una dosis terapéutica, o de una sobredosis accidental o deliberada.

Ecotoxicólogo
Los ecotoxicólogos protegen el medio ambiente de las sustancias químicas nocivas, estudiando su impacto sobre las poblaciones y los ecosistemas.

Trazan el movimiento de los contaminantes a través de las cadenas alimentarias, identifican cómo responde la vida silvestre a las sustancias químicas (por ejemplo, el desarrollo de resistencia a los plaguicidas en los insectos) y emprenden estudios detallados de la vida silvestre en zonas contaminadas.

Toxicólogo regulador
Los toxicólogos reguladores ayudan a los gobiernos a establecer y hacer cumplir las normas de seguridad para el uso de productos químicos. También responden a las preguntas de los políticos y de los ciudadanos.

Otros campos especializados
Aparte de estos tipos principales de toxicología, también hay muchas otras especialidades, incluidas la neurotoxicología (que estudia los efectos de las sustancias químicas en el sistema nervioso) y la inmunotoxicología (efectos sobre el sistema inmune).

También hay toxicólogos que enseñan e investigan en universidades y centros de investigación.
Perfil profesional
Para ser toxicólogo, se necesita:
  • Mente inquisitiva y analítica.
  • Ser preciso y metódico al realizar experimentos.
  • Grandes aptitudes para la resolución de problemas.
  • Capacidad para utilizar e interpretar estadísticas y modelos matemáticos.
  • Aptitudes para el trabajo en equipo.
  • Capacidad de explicar los resultados de forma clara y concisa, incluso en informes escritos.
Debido a que los toxicólogos tratan con materiales tóxicos, deben ser capaces de aprender y seguir los procedimientos de seguridad.

El proceso de garantizar la seguridad de los productos químicos puede implicar pruebas en animales, por lo que habrá que estar preparado para participar en ellas. De todos modos, los estudios implican cada vez más modelos celulares o tisulares, por lo que posiblemente no le sea necesario participar en pruebas con animales.
Competencias
  • Aptitudes matemáticas.
  • Aptitudes para redactar informes.
  • Asesora sobre la manipulación, almacenaje y eliminación de sustancias químicas.
  • Capacidad para trabajar en equipo.
  • Capaz de comunicarse con personas a distintos niveles.
  • Capaz de dar información compleja de un modo directo.
  • Especializado en ecotoxicología.
  • Especializado en toxicología clínica.
  • Especializado en toxicología forense.
  • Habilidad para la estadística.
  • Habilidad para resolver problemas.
  • Habilidades comunicativas.
  • Habilidades en laboratorio.
  • Habilidades informáticas.
  • Investigador.
  • Metódico.
  • Organizado.
  • Preciso.
  • Realiza e interpreta investigación in vitro.
  • Realiza e interpreta investigación in vivo.
  • Realiza investigación toxicológica básica.
  • Sensato.
  • Supervisa y dirige un equipo de técnicos de laboratorio.
  • Trabaja con entidades reguladoras para asegurar la seguridad del producto.
Estudios oficiales
A continuación se relacionan algunos de los estudios oficiales (ciclos formativos o carreras universitarias) que permiten ejercer esta profesión. Hay que tener en cuenta que dependiendo del ámbito de especialización, es posible que se tenga que complementar la formación con otros cursos más específicos del sector. La formación continua es un aspecto clave para la mejora profesional.
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